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NASA的詹姆斯·韦伯望远镜能够探测外星生命吗?

詹姆斯·韦伯望远镜拥有一些从未在太空中应用过的新技术。

詹姆斯·韦伯望远镜拥有一些从未在太空中应用过的新技术。

  新浪科技讯 北京时间9月18日消息,据国外媒体报道,假如NASA的詹姆斯·韦伯望远镜此次能按计划在2021年发射,已经比原定时间晚了14年。但等它进入预定轨道,在距地球150万公里处围绕太阳旋转,便将为天文学带来革命性的转变。

  NASA自豪地表示,詹姆斯·韦伯望远镜能够“回望过去,带我们观察早期宇宙中形成的第一批星系”。如果说这还不够大胆的话,该望远镜作为哈勃望远镜的继任者,还有另一项卓越才能:科学家也许能用它来寻找外星生命的迹象,探测邻近恒星周围的行星大气是否因外星生命的存在发生了变化。

  尽管如此,这一项目在2011年曾差点被美国政府取消。这很大程度上与它的高昂成本有关。该望远镜最初预估成本为10亿美元,但如今已变成了100亿美元。但天文学家们(包括提出用该望远镜“探测生命”的华盛顿大学团队)则对这项发射计划激动不已。

  如何探测遥远行星上的生命?

  华盛顿大学天文学家约书亚·克里桑森·托顿(Joshua Krissansen-Totton)和他的团队对詹姆斯·韦伯望远镜进行了考察,分析该望远镜能否在邻近恒星周围行星的大气中探测到所谓的“生物标记”。

  “我们可以在接下来几年间展开这类观察、探测生命迹象。”克里桑森·托顿表示。

  此项研究的基础是,詹姆斯·韦伯望远镜对光线的敏感度非常高,因此能识别出所谓的“大气化学不平衡”现象。这个术语可能不是很好记,但它其实由来已久,最早由著名科学家詹姆斯·洛夫洛克(James Lovelock)和卡尔·萨根(Carl Sagan)提出。其原理是,假如明天地球上的全部生命突然消失,构成大气的各类气体就会发生天然化学反应,大气的化学组成也会慢慢改变,与原先有生物生存、排放各种废气的状态区别越来越大。


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